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¿Niveles sin límite? El virus usa colesterol para invadir y crear megacélulas

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Los científicos señalan que el colesterol integra las membranas que envuelven células y algunos virus, como el nuevo coronavirus SARS-CoV-2, causante de la enfermedad de Covid-19, lo que explica el papel clave del lípido en la infección.

Los investigadores ya han descubierto que la mayoría de los individuos enfermos con Covid-19, y que toman medicamentos para bajar el colesterol parecen sufrir menos con la enfermedad, comparados a quienes no ingieren ese tipo de fármacos.

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En ese sentido, y como relata un artículo publicado en la Revista Galileo, se realizaron varias investigaciones para entender el fenómeno y la más reciente arroja finalmente luz bajo el supuesto.

El nuevo estudio, realizado por científicos de la Universidad de Princeton en los Estados Unidos, propone que el nuevo coronavirus corra al colesterol para conseguir penetrar la membrana protectora de las células humanas. La primera versión del artículo, que espera la revisión de sus pares, se publicó recientemente en BioRxiv.

Según Clifford Brangwynne, coautor del artículo:”el colesterol es una parte integral de las membranas que rodean las células y algunos virus, incluido el Sars-CoV-2″.

“Tiene sentido que sea tan importante para la infección”, agregó.

En el estudio, los investigadores replicaron la etapa inicial de la enfermedad en células cultivadas en laboratorio. Para ello, las partículas se formularon para mostrar la proteína spike, utilizada por el SARS-CoV – 2 para infectar las células, o la proteína humana ACE2, donde se une la proteína spike.

Según Galileo, los científicos observaron pequeños tentáculos que emergieron de las células con ACE2 y se fijaron en las proteínas spike de las células cercanas.

Siendo que en esos puntos de unión, se unieron las dos membranas celulares, originando una abertura que permitió que el contenido de las partículas se mezclara y las células se fusionaran. Proceso que debe ocurrir de manera similar durante la infección por SARS-CoV-2.

A continuación, los investigadores probaron el efecto de cerca de seis mil compuestos y de más de 30 variaciones en la proteína spike, con el fin de intentar detener la fusión celular detonada.

Los datos apresurados señalan que el nuevo coronavirus no puede ingresar a las células que carecen de colesterol.

“El colesterol se ha estudiado muy bien como un factor importante en una gran cantidad de infecciones virales”, dijo Peter Kasson, científico de la Universidad de Virginia.

“Lo interesante es que el papel del colesterol en la entrada viral varía mucho entre los virus”.

El poder destructor de las megacélulas

Los investigadores también encontraron que después de los experimentos realizados, las células continuaron ‘tragando’ otras células, extendiendo su contenido.

Las partículas utilizadas no estudio, como sincícos son similares a las células presentes en los tejidos sanos, como los músculos y la placenta, o en ciertas enfermedades virales.

A pesar de que los científicos aún no están seguros de si los sincicios juegan un papel importante en la diseminación de Covid-19, estos creen que los experimentos realizados ilustran cómo se forman las megacélulas detonadas en los pulmones de los enfermos.

“La gente ya sabía que el virus [causante de] Covid-19 creará sincícos, pero los investigadores pudieron visualizar el proceso bellamente”, dijo Jennifer Lippincott-Schwartz, investigadora del Instituto Médico Howard Hughes, que no participó en el estudio.

“La formación de sincicios puede ser muy perjudicial en el caso de Covid-19, puesto que puede destruir los tejidos pulmonares y llevar a la muerte”, concluyó.

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