‘Planeta enano’ tres veces más lejos que Plutón es descubierto

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los Investigadores anunciaron el descubrimiento de un cuerpo planetario de proporciones considerables en los confines deSistema Solar, a una distancia del Sol tres veces mayor que la de Plutón. La luz tarda 13 horas para llegar de allí hasta aquí. Es por eso que un año en el recién descubierto 2014 UZ224 dura más de un milenio terrestre (más precisamente, 1.100 años).

Él está en una zona llena de pequeños mundos congelados llamados por los astrónomos de objetos transnetunianos (TNOs), categoría que engloba los innumerables y poco conocidos de los astros, con órbitas más lejanas que la de Neptuno. El 2014 UZ224 es el segundo TNO más distante de la que se tiene conocimiento, entre aquellos con órbita confirmada. Pierde sólo para el planeta enano Eris.

Con 635 kilómetros de diámetro, tiene proporciones equivalentes a dos tercios del planeta enano Ceres, el objeto más grande del cinturón de asteroides, que se encuentra entre Marte y Júpiter. Todavía es pronto para afirmar que el objeto llamado cariñosamente de DeeDee, en referencia a la distant dwarf (“enano lejano” en inglés), ya sea de hecho un planeta enano. Pero todo indica que sí, por tener masa y gravedad suficientes para presentar formato esférico.

Mundos de la periferia
Aún más emocionante fue el éxito de las tecnologías utilizadas para identificar la estrella de escarcha (con una temperatura justo por encima del cero absoluto) y poco brillante (que refleja únicamente el 13% de la luz solar que recibe). Es un indicativo de que podemos estar cerca de fin de encontrar el Planeta Nueve — el enigmático y gigantesco mundo teórico que los astrónomos juran de pie junto existir en los confines aún más remotos del Sistema Solar.

Los primeros indicios sobre DeeDee surgieron a finales del año pasado, cuando un equipo de astrónomos de lo descubrió a través de un telescopio del Observatorio Interamericano de Cerro Tololo (CTIO), en los Andes chilenos. El problema es que analizando sólo la luz visible, su brillo es tan efímero que sería como observar una vela en la mitad del camino hasta la Luna. Los investigadores se quedaron en la duda de si aquello que observaban se trataba de un mundo pequeño y brillante, o de un gran y oscuro.

Fue entonces que las antenas gigantes del radiotelescopio ALMA, también en los Andes chilenos, entraron en escena: por ser capaces de analizar a la luz de los objetos astronómicos en longitudes de onda submilimétricos, ellas revelan detalles inéditos sobre DeeDee. “El ALMA el localizó muy fácilmente, así que nos fuimos capaces de resolver la ambigüedad que tuvimos solamente con los datos ópticos”, dijo en comunicado de prensa, el astrónomo David Gerdes, de la Universidad de Michigan, autor principal del artículo publicado en el prestigioso Astrophysical Journal Letters.

Energía oscura y más allá
El equipo de Gerdes se aprovechó de los datos de una investigación muy ambiciosa llamada de Dark Energy Survey: de 2013 hasta el año 2018, el telescopio de la CTIO dedicará 525 noches para supervisar un gran pedazo del cielo nocturno (12%). Por medio del estudio de 300 millones de galaxias a millones de años luz de la Tierra, el principal objetivo del estudio internacional, que reúne a más de 400 científicos, es entender mejor la energía oscura, una misteriosa fuerza que acelera la expansión del Universo.

Pero de rotura, el levantamiento también es un plato lleno para los astrónomos que trabajan en la identificación de los cuerpos celestes lejanos como el DeeDee — él apareció en 12 de las 15 mil imágenes hechas en la búsqueda inicial.

en Esta etapa, más de 1,1 millones de candidatos a objetos fueron localizados, de los cuales una minúscula fracción no eran estrellas o galaxias, pero sí nuevos astros del Sistema Solar. “Todavía hay nuevos mundos descubiertos en nuestro propio patio trasero cósmico”, comenta Gerdes. “El Sistema Solar es un lugar rico y complicado.”

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(Why?)

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