Invento de 1,5 millón de años es lo que nos diferencia de los monos

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suzana-herculano-houzel Invento de 1,5 millón de años es lo que nos diferencia de los monos

Un simposio en el año 2004 marcó la vida de la neurocientífico brasileña Suzana Herculano-Houzel. Era la inauguración del Instituto Internacional de Neurociencias de la Navidad, con la participación de un experto reconocido en la evolución del cerebro de los primates, el Jon Kaas. Susana, aunque a algunos años de distancia de convertirse en uno de los principales nombres de brasileños en el área, decidió abordar el americano: “Si yo dijera que tengo una manera muy sencilla de contar las neuronas del parietal entero, de córtices enteros, de cualquier estructura que interés, ¿cuál sería la importancia de ello?”.

La respuesta de Kaas no podría ser más alentador. “Eso es lo que hemos estado buscando todo el tiempo, pero nadie sabe cómo hacer”. Susana sabía, y pasó los siguientes diez años contándonos células de 41 especies de mamíferos, pasando por las ratas, carpinchos, orangutanes, jirafas, elefantes y, por supuesto, los humanos.

Con un lenguaje sencillo y accesible, llega a las librerías este viernes (13) su séptimo libro, La Ventaja Humana (Cia de las Letras, de R$ 54,90), en el que cuenta con detalles el proceso que la llevó a entender cómo la humanidad llegó en la parte superior de la cadena alimentaria.

La neurocientífico, se destacó en la prensa a mediados de 2016, justamente por las dificultades de hacer ciencia por aquí, cuando decidió cambiar la Universidad Federal de Río de Janeiro por la Universidad de Vanderbilt, en la ciudad estadounidense de Nashville. Ella llegó a abordar la “pesadilla que era tratar de hacer ciencia” en una entrevista a la Revista Galileo. En el libro se profundiza en el tema, pero con algunos pasajes cómicos, como cuando quiso llevar en el equipaje el cerebro de un elefante de África del Sur.

Están en sus descubrimientos, sin embargo, el ápice del libro. Desde el principio deja claro: “no hay razón para suponer que nosotros, los humanos, hemos sido destacados en nuestra historia evolutiva o ‘elegidos’ de cualquier otra manera”. Pero entonces por que solo la gente puede hacer cosas como, por ejemplo, leer este texto? Para Herculano, es el resultado de la evolución sumada a una artimaña inventada 1,5 millones de años atrás.

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por regla general, el tamaño del cerebro de los animales es proporcional al cuerpo. Sin embargo, nosotros, los primates, tenemos una ventaja en relación a los demás mamíferos. Debido a la forma como el parietal se estructura, cabe un número mucho mayor de neuronas en la corteza cerebral. Aún así, nuestro cerebro es tres veces mayor que el de un orangután. El que hizo toda la diferencia, según el neurocientífico, es una capacidad desarrollada por los seres humanos que ninguna especie puede imitar. Sabemos cocinar — algunos de nosotros, al menos.

El cerebro consume el 25% de la energía disponible en nuestro cuerpo. Manteniendo una dieta primitiva, necesitamos alimentarnos por 9,5 horas al día para dar cuenta de tanta energía. Según nuestros ancestros bípedos comenzaron a transformar la comida, ya sea al cortar, amasar, triturar o mediante el uso de fuego, la digestión es mucho más fácil y, por lo tanto, la absorción de nutrientes.

La dosis extra de energía provocó una rápida expansión del cerebro, en especial de la corteza cerebral, la parte de “responsable de descubrir patrones, razonar de forma lógica, prever lo peor, y prepararse para tratar con él, crear tecnología y transmiti-la a través de la cultura”. 

Entonces, si le proporcionamos un gran volumen de energía de fácil digestión, otros animales podrían ver su corteza crecer y ser tan inteligentes como nosotros. Cierto? No, no es así. “Cambios en el cerebro dependen de la variación espontánea que genera diversidad, combinada con nuevas posibilidades y ventajas sobre la competencia”, afirma ella. “Si tener una energía abundante no ayuda a resolver un problema, tanta abundancia puede llegar a ser un nuevo problema — como es la obesidad en las sociedades modernas”.

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